Explicación: ¿Qué es Litecoin y cómo funciona?

El mercado de criptomonedas surgió apenas hace poco más de una década. Pero en ese tiempo ha crecido exponencialmente, solo la capitalización de mercado de Bitcoin, por ejemplo, superó $1 billón el 30 de marzo de 2021. Y aunque miles de nuevas monedas se crearon para solucionar varios problemas, algunas de las más antiguas siguen siendo las principales. Todos sabemos que el bitcoin todavía domina la industria. Pero, de manera interesante, algunas monedas alternativas (altcoins) como Litecoin siguen creciendo, a pesar de las discusiones sobre su concepto arcaico.

Al día de hoy, es la quinta criptomoneda más grande según capitalización de mercado, incluso sin ser compatible con los contratos inteligentes y aunque su propósito principal es imitar el concepto de Bitcoin. Pero, ¿qué es y qué sabemos de Litecoin?

Litecoin es una criptomoneda usuario-a-usuario (peer-to-peer, P2P) y una red blockchain pública. Representa un proyecto de código abierto similar a Bitcoin pero que utiliza un algoritmo criptográfico diferente. Eso le da a Litecoin la capacidad de gestionar más transacciones con períodos de generación de bloques más cortos y comisiones por transacción más baratas.

¿Qué es Litecoin?

Se suele llamar al litecoin “el bitcoin de las monedas alternativas”. Principalmente porque presenta funcionalidades similares a las de Bitcoin y funciona como un sistema de dinero P2P centrado en descentralización y seguridad. Se creó para ser un método de pago ideal y comercialmente excéntrico para activos digitales para comerciantes y compradores que ofrecía confirmación instantánea de transacciones. A pesar de las similitudes con el protocolo de Bitcoin, tiene diferencias en cuanto al algoritmo de hashing.

Litecoin utiliza el algoritmo de minería prueba de trabajo (proof of work, PoW), el cual tiene un uso intensivo de memoria, para priorizar la eficiencia y velocidad de la transacción. Por lo tanto, incluso las placas de video (GPU) para consumidores pueden minar Litecoin, a diferencia de Bitcoin. Litecoin existe como una blockchain en la que los nodos participantes procesan transacciones. Mientras que los mineros brindan seguridad y verificación para mantener un registro público de todas las transacciones.

Cualquier persona puede usar Litecoin, con el código bursátil (ticker) LTC, para realizar transacciones internacionales, almacenar valor, especular con el precio fluctuante o realizar pagos, entre otras funciones. Litecoin a menudo atrae inversores porque se promociona como “la plata de las criptomonedas”, mientras que Bitcoin sería el oro.

Las características de Litecoin

Litecoin se creó para resolver varios problemas de Bitcoin. Específicamente, para reducir el tiempo que se tarda en validar un nuevo bloque en su blockchain y sostener la eficiencia de almacenamiento. Este beneficio se ideó para atraer más comerciantes y que usen litecoin como sistema de pago en vez de bitcoin. Al usar este último, los comerciantes debían esperar aproximadamente una hora antes de que se una transacción sea confirmada oficialmente, luego de cuatro o seis bloques de confirmación. Con litecoin, el tiempo de espera se redujo a la mitad y a veces en un 75%, ya que la confirmación de bloques tarda aproximadamente 2.5 minutos.

Aun así, el interés de los comerciantes en litecoin y criptomonedas, en general, no ha prosperado, lo que forzó a Litecoin a transformarse e integrar nuevas funciones: entre ellas, por ejemplo, las mejoras red Lightning y Segregated Witness (testigo segregado), que también se implementaron en Bitcoin.

El interés en Litecoin no se ha propagado más allá de la comunidad cripto, pero al menos fue lo suficientemente fuerte allí. Siempre estuvo en la cima en la tabla de criptomonedas. Para mitad de enero de 2021, su capitalización de mercado era de $9,625 mil millones y tenía un suministro circulante de 66.25 millones.

Es interesante notar que aunque el bitcoin alcanzó su máximo valor por encima de $60,000, litecoin no ha podido superar su máximo histórico de finales de 2017.

Fuente: CoinGecko

Ya que Litecoin utiliza el mismo código fuente que Bitcoin, la criptomoneda también depende del mecanismo de consenso PoW. Sin embargo, la blockchain de Litecoin se crea de manera que permite que más individuos se conviertan en mineros. En Bitcoin, el privilegio se reserva para los que pueden costearse equipos caros conocidos como circuitos integrados para aplicaciones específicas (application-specific integrated circuit, ASIC).

¿Cómo funciona Litecoin?

Litecoin utiliza una versión actualizada del código de Bitcoin, por lo que las dos blockchain funcionan de manera similar. En otras palabras, Litecoin utiliza criptografía para permitir el intercambio y posesión de la criptomoneda homónima. Todas las transacciones realizadas por usuarios de Litecoin se almacenan cronológicamente en un registro distribuido: la blockchain de Litecoin.

Los bloques con información sobre transacciones se crean, validan y añaden por los mineros, que luego son recompensados por sus esfuerzos. Actualmente, la recompensa por bloque validado es de 12.5 LTC. Esta cantidad se reduce a la mitad cada tres años. El último evento de división ocurrió en agosto de 2019, cuando la recompensa por bloque se redujo a 25 LTC. Como en el caso de Bitcoin, la compensación se reduce gradualmente para mantener la alta escasez de la criptomoneda a largo plazo, lo que afectará positivamente su valor.

El máximo suministro de litecoin está limitado a 84 millones de monedas y 66 millones de LTC están en circulación en este momento, lo cual es cerca del 79%.

La PoW de Litecoin se diseñó para permitir que todos quienes tengan hardware de computación se conviertan en mineros. El algoritmo de hashing hizo que inicialmente fuera menos práctico utilizar equipos de minería especializados como ASIC. Sin embargo, a medida que pasó el tiempo, el enfoque demostró no ser exitoso, y actualmente el mercado está dominado por grandes mineros.

El algoritmo de minería modificado también permite que Litecoin realice transacciones más rápidas comparada con Bitcoin. En la blockchain, los nuevos bloques se añaden cada 2.5 minutos en vez de cada 10 minutos como en la de Bitcoin.

¿Quién fundó Litecoin?

Litecoin fue desarrollado en octubre de 2011 por Charlie Lee, un científico de computadoras. El exempleado de Google quería crear algo más rápido y escalable que Bitcoin. Tomó el código de Bitcoin, que era la única criptomoneda dominante en ese momento, y lo modificó. Notablemente, solo ajustó el protocolo para reducir los eventos de concentración de alianzas de minería (mining pools).

Lee, un graduado del Massachusetts Institute of Technology (MIT), ha sido una figura dominante en la comunidad de Litecoin desde su creación. En 2013, Lee se unió a Coinbase, el exchange de criptomonedas más grande en Estados Unidos como director de Ingeniería.

En 2017, Lee vendió todos sus activos en Litecoin, citando un supuesto conflicto de intereses. Es interesante notar que esto ocurrió cuando LTC tuvo un pico junto con Bitcoin y muchas otras monedas.

Fue criticado muy a menudo por ser demasiado expresivo en redes sociales, lo que a veces podía tener consecuencias en el precio del litecoin. Para muchos, la decisión de vender todos sus activos en LTC también fue sospechosa, pero, según explicó:

“¡Algunas personas incluso piensan que vendí corto LTC (Litecoin)! Entonces, de alguna manera es un conflicto de intereses tener LTC y twittear sobre ella porque tengo tanta influencia.”

Charlie Lee, fundador de Litecoin.

Lee todavía es director de la Fundación Litecoin y en 2017 dejó Coinbase para concentrarse en su proyecto de criptomonedas.

Retrospectiva de Litecoin

Esta es una breve historia de Litecoin:

  • En 2011, Charlie Lee creó Litecoin como una mejor alternativa a Bitcoin. Pronto se consideró a la criptomoneda como “plata digital”.
  • En 2013, Lee fue contratado por Coinbase, lo que incrementó la notoriedad de LTC. El precio se disparó de $3 a $30 en un corto período, antes de disminuir gradualmente.
  • En mayo de 2017, Coinbase añadió Litecoin y generó otra suba importante. En ese momento, Litecoin continuó subiendo hasta el final de 2020, alcanzando un valor máximo histórico de $360.
  • Durante el mismo mes, Litecoin adoptó Segregated Witness y la capa Lighting Network, lo cual permitió a los usuarios realizar múltiples transacciones con LTC por segundo.

Vale mencionar que Litecoin se convirtió rápidamente en un conejillo de indias para otras criptomonedas, en particular Bitcoin. Así, cada vez que la comunidad cripto dudaba sobre la implementación de una mejora importante en Bitcoin, favorecían una prueba inicial en Litecoin. Por ejemplo, Segregated Witness se implementó primero en Litecoin y después en Bitcoin.

Litecoin vs. Bitcoin vs. Ethereum: las diferencias

Litecoin se compara de la siguiente manera con las dos criptomonedas más grandes por capitalización de mercado: bitcoin y ethereum. Esta última también se diseñó como una mejor alternativa al bitcoin, pero tiene más funcionalidades que el litecoin. Están son las principales diferencias y similaridades entre las tres:

Protocolos y minería

Mientras que tanto Bitcoin como Litecoin dependen de PoW, Ethereum cambiará a Prueba de participación (Proof of Stake, PoS) en la mejora a Ethereum 2.0 para enfrentar los desafíos de escalabilidad y seguridad.

Dado que Bitcoin y Litecoin dependen en algoritmos de consenso PoW, sus bloques son validados por mineros que reciben 12.5 BTC o LTC, respectivamente, por bloque como recompensa. El monto de recompensa se reduce a la mitad de acuerdo a un esquema predeterminado.

Por otro lado, Ethereum está haciendo la transición hacia PoS y se utilizarán validadores (validators) en lugar de mineros para mantener su blockchain. Para convertirse en validador, una persona debe depositar más de 32 ETH, lo cual es un valor significativo para una persona promedio. Lo mismo es cierto para el mismo escenario en Bitcoin, que requiere maquinas ASIC caras para realizar una minería redituable. Con Litecoin, los mineros pueden utilizar GPU normales para minar un bloque. Sin embargo, los grandes mineros generalmente priman en las ganancias más grandes.

Seguridad

Estas tres criptomonedas son muy seguras. Bitcoin se ha mantenido al margen de los ataques del 51% o del doble gasto gracias a la costosa potencia de GPU necesaria para tomar control de la red. Litecoin y Ethereum, por otro lado, son más susceptibles a ataques del 51% ya sea por tasa de hash, participación u otros recursos sin permisos adquiribles.

Así, en 2016, una aplicación creada en Ethereum llamada The DAO (La Organización Autónoma Descentralizada)fue hackeada por entidades que encontraron y explotaron un defecto en el código de The DAO. Como resultado, los atacantes lograron robar 3.6 millones ETH. Aunque no fue una falla de Ethereum, la comunidad eligió bifurcar la blockchain para omitir las transacciones de los atacantes para que sus activos sean menos relevantes. La nueva blockchain mantuvo el nombre “Ethereum”, mientras que los que no estuvieron de acuerdo con el cambio permanecieron en lo que ahora se llama “Ethereum Classic”.

Escalabilidad

Ya que la escalabilidad se refiere a las transacciones que una blockchain puede manejar, es ciertamente mensurable. Bitcoin puede procesar un máximo de 7 transacciones por segundo (TPS), mientras que Ethereum puede validar un máximo de 15 TPS durante el consenso PoW. Sin embargo, con la mejora ETH 2.0, las posibilidades de que Ethereum valide un bloque pueden aumentar a 100,000 TPS en la Fase 1 de la implementación. Litecoin, al contrario, puede validar hasta 56 TPS. Eso es 8 veces más rápido que Bitcoin.

En conclusión, con la adopción de PoS, Ethereum se volverá infinitamente más escalable que sus dos hermanos.

Suministro y capitalización de mercado

Como se mencionó, el suministro total de litecoin está limitado a 84 millones. Bitcoin también tiene un suministro limitado, el cual se fijó por su misterioso fundador Satoshi Nakamoto en 21 millones. Actualmente, hay casi 18.6 millones BTC en circulación en el mercado. Al contrario, Ethereum no limita su suministro total, el cual se encuentra por encima de los 114 millones ETH en circulación.

Bitcoin es claramente la criptomoneda más larga por capitalización de mercado, con más de $1 mil billones el 30 de marzo de 2021. Le sigue Ethereum con $208 mil millones, y Litecoin es tercera con más de $12 mil millones.

Funciones

Tanto Litecoin como Bitcoin son similares en términos de funciones, ya que ambos son ecosistemas con prueba de trabajo, pero el concepto de Ethereum es diferente. La segunda blockchain más grande aloja contratos inteligentes, los cuales se ejecutan automáticamente en función de términos predeterminados. Los contratos inteligentes permiten la creación de aplicaciones descentralizadas (dApps) y tokens ERC-20. Actualmente, Ethereum aloja miles de tokens, incluidos tokens de finanzas descentralizadas (DeFi) que surgieron en 2020.

¿Cómo funciona la minería de litecoin?

Como puede que sepas, Bitcoin utiliza un algoritmo de hashing que requiere que los mineros resuelvan un problema matemático para cada bloque. Los mineros que sean los primeros en resolver el problema son elegibles para añadir el próximo bloque que contenga transacciones de la “mempool” y recibir la recompensa. Se utiliza un proceso similar para la minería de litecoin, pero depende de un algoritmo de hashing diferente que acepta mineros que usan GPU o CPU. Específicamente, Bitcoin utiliza SHA-256 (Secure Hash Algorithm 2) mientras que Litecoin emplea un algoritmo conocido como Scrypt.

Dado que las confirmaciones de Litecoin son mucho más rápidas que Bitcoin, es natural que un bloque se pueda minar más rápido también. Al compararlo con Bitcoin, los mineros pueden minar un bloque cada 2.5 minutos, lo cual es cuatro veces más rápido que Bitcoin.

Sin embargo, debemos observar que también se pueden utilizar ASIC con Scrypt para minar otras monedas que funcionan con el mismo algoritmo. Aunque la rentabilidad de minar un litecoin es discutible, la decisión depende solo de ti. Eso incluye el factor de conseguir el equipamiento adecuado y, además, que la recompensa se redujo a la mitad.

Las ventajas de comerciar con litecoin

Muchos comerciantes prefieren Litecoin porque se la ha probado con el tiempo y ha demostrado ser confiable. Además, es más barata y a menudo más estable que sus contrapartes. Sin embargo, dado que es una criptomoneda, también puede mostrar una volatilidad extrema comparada con activos tradicionales, lo que lo convierte en una gran herramienta para comercio intradiario o swing traders (comerciantes a corto plazo).

Una gran ventaja de litecoin es que su suministro total está limitado a 84 millones LTC, lo que sugiere que el nivel de escasez se mantendrá con el tiempo. Eso puede, potencialmente, tener un efecto positivo en el precio de LTC, similar al BTC, impulsado por un incremento en la demanda.

Además, litecoin es una opción más rápida y barata para realizar transacciones comparado con Bitcoin.

Los límites de litecoin

Aunque litecoin tiene muchas ventajas, a menudo se la critica por no tener un propósito real, aunque se la haya pensado como un sistema global de dinero para facilitar las transacciones internacionales baratas. Las monedas estables (stablecoins) ahora operan en este caso de uso.

Otro problema es que la centralización de la riqueza mayor que en Bitcoin y Bitcoin Cash. Y aunque Litecoin se comprometió a ser amigable con el minero y reducir la necesidad de ASIC, ahora tiene una tasa de hash similar a Bitcoin y otras redes PoW.

Algunos inversores odian litecoin porque es la segunda criptomoneda más popular en la Dark Web debido a sus funciones de anonimidad.

¿Qué hacer con mis LTC?

Además de la minería, es posible obtener litecoin comprándola en exchanges de criptomonedas normales, como Coinbase, Binance, Kraken y otros. Algunos de estos exchanges, como Coinbase y Binance, permiten comprar LTC con monedas fíat.

Por otro lado, puede comerciar LTC o derivados de litecoin para generar ganancias. Por ejemplo, puede comerciar Contratos perpetuos en LTC/USDT en Bybit: una de las plataformas de comercio de criptoderivados más grande y confiable. Si decide comerciar con LTC, asegúrese de apegarse a estrategias de comercio probadas y considere técnicas de gestión de riesgos.

Conclusiones

Sí, puede que litecoin se haya visto opacada por las tendencias alcistas de bitcoin. Sin embargo, todavía se mantiene en la cima de las tablas de criptos consistentemente por una razón. A pesar de las similitudes que presenta, todavía es una buena idea entender qué es litecoin y el concepto por detrás.

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